Google+ Los Colores de la Noche: julio 2012
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domingo, 22 de julio de 2012

Cita en Marte

En agosto de 2012 el planeta Marte tendrá un protagonismo especial. No será porque esté en buenas condiciones de observación (todo lo contrario, apenas se podrá discernir algún detalle con un telescopio) sino porque el lunes día 6 está previsto que llegue el robot de la misión MSL-Curiosity, que alcanzará la superficie tras una compleja operación. Si todo sale bien este robot todoterreno se posará en el cráter Gale y estudiará al menos durante un año marciano (690 días terrestres) una zona muy interesante desde el punto de vista geológico para aportar datos que nos ayuden a comprender el pasado de este planeta. 



La zona de estudio fue escogida tras un congreso científico en el que se llegaron a plantear unas 60 propuestas. Se trata de un cráter de 155 km de diámetro situado a una altitud menor que la media del planeta y en el que pudieron darse procesos de sedimentación hace unos 3700 millones de años, en la época en que se piensa que pudo existir agua líquida en la superficie marciana. La información aportada por otras misiones indica además la presencia de arcillas y sulfatos que refuerzan la idea de que en una época remota el cráter Gale pudo estar cubierto de agua. 

El robot lleva incorporado un sistema de navegación autónomo y puede superar obstáculos de hasta 65 cm de altura. Una serie de cámaras le permitirán estudiar su entorno en diferentes longitudes de onda e identificar el lugar de trabajo (un abanico aluvial en la pared del cráter que parece haber sido causado por la erosión hídrica). Mediante un taladro tomará muestras de rocas que luego analizará con un espectrómetro que puede detectar moléculas orgánicas y la concentración de isótopos del carbono y el oxígeno. En puntos de difícil acceso un sistema de análisis espectral mediante láser permitirá analizar la composición de rocas situadas hasta a siete metros de distancia. También lleva incorporada una estación meteorológica que realizará un registro de las condiciones climáticas mientras dure la misión. El robot y todo su instrumental estará alimentado por una pila nuclear que puede durar hasta 14 años terrestres. 

La trascendencia de esta misión radica en que puede confirmar las teorías sobre el pasado geológico de Marte mediante el estudio directo de la estratigrafía y las rocas. Los datos que recopile Curiosity durante su misión (que puede prolongarse hasta una década) arrojarán luz sobre si realmente hubo un momento en el que las condiciones climáticas marcianas permitieron la existencia de agua líquida en cuyo seno pudieran desarrollarse formas simples de vida. La comprensión de los procesos que pudieron originar un cambio planetario tan drástico nos ayudará a entender mejor la historia geológica de la Tierra. 
Situación del cráter Gale y los puntos de misiones anteriores
Vista en 3D del cráter Gale y la montaña de sedimentos de su centro
Área inicial de trabajo del robot Curiosity
 Más información en: http://mars.jpl.nasa.gov/msl/

domingo, 8 de julio de 2012

¿Se producirá una gran tormenta solar?

Aurora boreal vista en Figueres en el año 2001 (Pere Horts)
Últimamente están algunos foros pseudocientíficos como avispero al que han metido un palo. El cacao mental que han liado algunos a partir de un calendario antiguo y una más que dudosa interpretación de un texto deteriorado es de tales proporciones que se pueden contar por miles las publicaciones en cuyo título figure el año en curso. Ahora cuando alguien abre la boca para hablar de los mayas da igual que el "experto" no haya pisado en su vida Yucatán o no tenga la más remota idea de qué es un glifo; lo importante es que una profecía tiene mucho más lustre si se supone hecha por una civilización antigua que por Nostradamus, cuyos intérpretes -dicho sea de paso- fallan más que una escopeta de feria. Y una vez creada la maraña profético-teórica (y mitificados sus supuestos autores hasta el absurdo) toca encajar todo lo que ocurra en el presente en su marco como argumento indiscutible de su certeza. Así que ahora resulta que todo (crisis económica, guerras, problemas políticos, el reggaeton...), absolutamente todo fue predicho por los mayas. También la intensa actividad solar que tenemos por estas fechas.

Para saber que el Sol andará revuelto este año y sobre todo en 2013 (que es cuando se estima que alcanzará el máximo de actividad) no hace falta ser profeta. Aunque el conocimiento sobre la dinámica interna de nuestra estrella aún es escaso, se ha realizado un seguimiento suficiente que permite conocer algo sobre sus ciclos. Éstos no afectan a la cantidad de energía que produce la estrella (que ha sido más o menos constante en los últimos mil millones de años) sino a su complejo magnetismo, que está detrás de las manchas solares, las eyecciones de masa coronal y las protuberancias. Este conjunto de signos se muestran con un ciclo de unos once años en el que la actividad magnética solar (y el número de manchas) va aumentando hasta alcanzar un máximo para luego decrecer nuevamente. No todos los ciclos son exactamente iguales, sino que hay registros de mínimos más prolongados y máximos más destacados que otros. Incluso parece que hay un ciclo mayor de algo más de un siglo en el que los máximos solares van aumentando hasta uno especialmente intenso. En los años de gran actividad son más probables las tormentas solares, eventos resultado de la expulsión puntual de enormes cantidades de partículas y radiación por el Sol que si alcanzan la Tierra perturban la magnetosfera terrestre y acaban afectando a la ionosfera. El efecto más evidente de estas alteraciones es que se pueden contemplar auroras en latitudes más bajas de lo usual. 
  

domingo, 1 de julio de 2012

Encuentros al amanecer

Venus abandonó las tardes para transmutarse en Lucero del Alba después de su tránsito delante de Helios. En la constelación de Tauro se ha vuelto a reunir con Júpiter y las Híadas y bajo la mirada de Aldebarán protagonizarán un encuentro con la Luna menguante del mes de julio. El 1 de julio Venus estará a 5º de Júpiter y en línea con las Pléyades, que a 11º en el cielo contemplarán celosas cómo Afrodita pasea junto a sus hermanastras, las Híadas; esta vez se alejará de las siete hermanas y el 10 de julio pasará a tan sólo 1º de la anaranjada Aldebarán al tiempo que brillará con su máximo esplendor (magnitud -4,5). El libidinoso Rey de los dioses parecerá perseguir a Venus pero antes de que se dé cuenta será alcanzado por Selene, que lo engullirá en la noche del 14 al 15 de julio. Conforme avance el mes la despechada Afrodita se alejará de Júpiter y el Toro hacia el poderoso brazo de Orión. 

Cielo hacia el Este el 1 de julio de 2012 a las 6 de la mañana. Venus (abajo, con las Híadas) se sitúa a unos 5º de  Júpiter. 
Cielo hacia el Este el 10 de julio de 2012 sobre las 6 de la mañana. Venus alcanzará su máximo brillo y pasará a un grado de Aldebarán, la estrella principal de Tauro.
Cielo hacia el Este el 15 de julio de 2012 a las 5:30 de la mañana. Júpiter ha reaparecido hace hora y media detrás de la Luna después de una ocultación. Este fenómeno se verá finalizar en la Península Ibérica muy bajo en el horizonte.
Sobre las 4 de la mañana (hora peninsular) del 15 de julio Júpiter reaparecerá por el lado en sombra de la Luna, que se encontrará muy baja en el horizonte oriental.